Кустарник высотой 1,5-2,5 м в высоту с сильно ветвистой раскидистой кроной и красновато-бурыми побегами. Листья ярко-зеленые, снизу светло-зеленые, осенью кроваво-красные. Цветки белые в щитковидном соцветии. Продолжительность цветения 15-20 дней. Плоды черные, многочисленные. Быстрорастущий, к составу почв нетребователен, растет на любых, не очень бедных субстратах, но лучше развивается на увлажненных почвах, теневыносливый, морозостойкий. Дерен красный весьма декоративен осенью, в безлистном состоянии, особенно зимой, красными побегами. Используется в одиночных  и групповых посадках, живых изгородях.